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Belafonte in der Sonne

Published On: 27. Mai 2023 7:03

Harry Belafonte und Joan Fontaine in der finalen Szene von Island in the Sun (1957)

Nach dem ersten Teil meines geplanten zweiteiligen Tributs an Harry Belafonte, der vor einem Monat im Alter von 96 Jahren verstorben ist, folgten zwei Wochen Unsinn. Zunächst die Krönung von Charles III – der Pomp und die Umstände wurden nur geringfügig von einer Gruppe lauter Protestler vor Westminster Abbey und einem heimlichen Cameo innerhalb der Kirche von einem anderen Harry (Windsor) gestört. Belafontes Eltern wurden als Untertanen des britischen Empires in Jamaika geboren. Sie wanderten in die Vereinigten Staaten aus, wo ihr Sohn 1927 geboren wurde. Belafonte verbrachte die meiste Zeit der 1930er Jahre bei seiner Großmutter in Jamaika und betrachtete sich als jamaikanischer „native son of sorts“. Der französische Ritterorden schlug Belafonte anderthalb Jahre vor seinem Tod zum Ritter. Die Briten konnten das nicht tun, da er kein Bürger des Vereinigten Königreichs oder eines Commonwealth-Landes war, das solche Ehrungen zuließ. Hätte es ein neues Protokoll gegeben, um Belafonte zum Ritter zu schlagen, hätte er es wahrscheinlich abgelehnt, nicht zuletzt wegen der dreisten Ablehnung Jamaikas wiederholter Petitionen für Reparationen: Nein, Sir Harry.

Das Wochenende nach dem königlichen Unsinn in Westminster Abbey landete der Eurovision Song Contest auf der Insel. Dieses überhypte, überverstärkte Spektakel der Extreme lag Lichtjahre und klangliche Parsecs von Belafontes cooler Calypso-Musik entfernt. Seine Wärme war menschlich, nicht phantasmagorisch. Sowohl die Krönung als auch der Wettbewerb erforderten einen Kommentar von dem musikalischen Patrioten. Aber mit diesen Kostümdramen vorbei, kehren wir zurück zu Harry (Belafonte, nicht Windsor) in britischen Gebieten: auf Barbados und Grenada im Jahr 1957 vor der Unabhängigkeit von Großbritannien. (Grenada, immer noch Vollmitglied des Commonwealth, schickte Truppen, um in der endlosen militärischen Parade der Krönung zu marschieren; seit 2021 eine Republik, behielt Barbados seine Soldaten zu Hause.) Im Jahr 1957 war Belafonte einer der weltweit beliebtesten Unterhalter und verkaufte in diesem Jahr mehr Platten als Elvis oder Sinatra. Weniger als ein Jahrzehnt zuvor war Belafonte ein kämpfender Schauspieler, der kurz davor stand, seine Bühnenträume aufzugeben, als er dank eines Auftritts im Manhattaner Bebop-Lokal Royal Roost, seinem unwahrscheinlichen Debüt, das von keinem Geringeren als Charlie Parker unterstützt wurde, zu Ruhm gelangte. Fast zehn Jahre nach diesem seitlichen Karriereschritt machte Belafontes Berühmtheit nun eine Rückkehr zur Schauspielerei möglich, nicht im experimentellen Theater von New York wie zuvor, sondern auf der breiten Technicolor-Leinwand in Island in the Sun. 1953 hatte er in Otto Premingers Carmen Jones mitgespielt, einer Adaption von Bizets Oper, die von einer ausschließlich schwarzen Besetzung auf Englisch gesungen wurde. Kein Operntenor, wurde Belafontes Gesangsstimme in der Postproduktion mit der von Levern Hutcherson synchronisiert, der kurz zuvor in der ersten amerikanischen Tournee von Gershwins Musical Porgy die Rolle des Porgy gesungen hatte, ein Werk, das von vielen schwarzen Intellektuellen, darunter W. E. B. Dubois und Duke Ellington, heftig kritisiert wurde. Obwohl seine Stimme in der Postproduktion verstummt war, sang Belafonte in Carmen Jones mit, wie man in seiner hemdlosen Darbietung von „Dis Flower“ sehen kann. Mit einer Phantomstimme, die aus dem Körper des weltberühmten Sängers zu kommen scheint, zählt dies immer noch als eine unheimliche Demütigung, insbesondere wenn man Hutchersons Zittern hört: Drei Jahre nach Carmen Jones war Belafonte noch berühmter, ein noch bankablerer Star geworden. Es war Hollywood, das ihn zurück in die Karibik schicken würde, und seine Stimme würde nicht mehr verstummen. 1956 veröffentlichte Alec Waugh (Evelyns älterer Bruder) einen Blockbuster-Roman über Rasse und Romantik unter der spätkolonialen Sonne, die auf der fiktiven Insel Santa Marta scheint, die Belafonte als Ersatz für Jamaika betrachten würde. Während Island in the Sun an der Spitze der Bestsellerliste stand, verbrachte Belafontes Calypso 31 Wochen auf Platz eins der Billboard-Charts. Es war das erste Album, das über eine Million Exemplare verkaufte. Wie Belafonte in seiner Autobiografie My Song schrieb, „war die Karibik heiß“ – bildlich und wörtlich. Der imperiale Chef von Twentieth Century-Fox, Darryl Zanuck, kaufte die Filmrechte an Waughs Roman und bat Belafonte, sich der Produktion anzuschließen. Der Produzent war sicher, dass Belafonte die einzige Person war, die die Rolle des Feuerbrands politischen Aktivisten David Boyeur übernehmen konnte. Wenn Belafonte nicht akzeptierte, würde Zanuck den Film überhaupt nicht machen. Der Sänger unterschrieb: In My Song beschrieb Belafonte Boyeur als „Spiegelbild“ von sich selbst. Island in the Sun ist zwar etwas chaotisch, aber dennoch ein Meilenstein in Hollywoods Umgang mit Rasse. Früh im Film kühlt Belafontes Boyeur seine Beziehung zu einer gebildeten schwarzen Insulanerin (wieder Dorothy Dandridge) ab und wendet sich romantisch Mavis Norman (Joan Fontaine), einer Tochter der noch dominanten Pflanzerklasse der Insel zu. Belafonte glaubt, dass Fontaine, die für ihre Arbeit im Film nicht gut bezahlt wurde, die Rolle wegen ihrer Darstellung einer interrassischen Beziehung angenommen hat, einer von zwei solchen

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Belafonte in the Sun

Harry Belafonte and Joan Fontaine in the final scene of Island in the Sun (1957) After the first installment of my planned two-part tribute to Harry Belafonte, who died a month ago at the age of 96, two weeks of nonsense intervened. First came the coronation of Charles III—the pomp and circumstance troubled only slightly by a gaggle of boisterous protesters outside Westminster Abbey and a furtive cameo within the church from another Harry (Windsor). Belafonte’s parents were born in Jamaica as subjects of the British Empire. They emigrated to the United States, where their son was born in 1927. Belafonte spent most of the 1930s living with his grandmother back in Jamaica and thought of himself as Jamaican “native

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